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Social Life Cycle Assessment

La Social LCA è una metodologia che valuta gli aspetti sociali e socio economici di un prodotto o servizio e i loro impatti potenziali positivi e negativi lungo l’intero ciclo di vita, dall’estrazione delle materie prime, produzione, distribuzione, uso fino al fine vita.

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Social LCA: Perché usarla?

L’utilizzo della metodologia Social LCA offre alle aziende gli strumenti per mettere in pratica il proprio impegno nell’ambito della sostenibilità e della performance sociale. È di supporto per:

  • Improve the understanding of the social impacts of a product along its entire life cycle and set prioriries
  • Improve the living conditions of the people and communities involved in the life cycle of the product or service
  • Compare different product systems and support differentiated, sharply targeted policies
  • Reveal opportunities that can be turned into actions and projects for improvement
  • Monitor the impact of changes and improvements along the supply chain
  • Measure social progress in relation to the projects implemented
  • If the company uses or plans to use more sustainable supplies or to implement innovation strategies, it can be useful as an evaluation tool
  • Integrate social LCA with a corporate social responsibility policy and the key performance indicators established by the company
  • Convey the social impact of the enterprise's products to promote socially responsible consumption

Considerazioni sugli impatti sociali contano sempre più sulle scelte di acquisto di molti consumatori, di investimento per le aziende e nel reclutamento di talenti. Aziende che sanno dimostrare in modo trasparente come etica e responsabilità sociale facciano parte di ogni passaggio della propria catena di fornitura presentano un valore aggiunto. La comprensione e la gestione del proprio impatto sociale rappresentano a tutti gli effetti una dimensione nuova del posizionamento sul mercato.

Mentre gli impatti ambientali derivano ad esempio da emissioni in aria o in acqua, gli impatti sociali sono inerenti alle relazioni tra le aziende o organizzazioni coinvolte nel ciclo di vita e i relativi stakeholder e alle relazioni tra il prodotto o servizio e i suoi utilizzatori. La Social LCA può essere usata da sola o in combinazione con l’Environmental LCA e la LCC.

Fourteen of the seventeen Sustainable Development Goals (SDG) concern social aspects. For that reason, understanding social risks and opportunities through S-LCA can support a planned strategy that takes the SDGs into account.

LCA e S-LCA: le differenze

La Social LCA, metodologia più recente rispetto a LCA e LCC, segue la struttura della LCA e della ISO 14040, combinata con altri aspetti delle scienze sociali. La Social LCA valuta quindi gli aspetti sociali che possono interessare gli stakeholder in modo positivo o negativo nelle diverse fasi della catena di fornitura di un prodotto. Ciò che distingue la Social LCA da altre discipline sociali è l’obiettivo che si pone, rivolto a prodotti o servizi, e allo scopo, che è l’intero ciclo di vita.

Social LCA e LCA hanno diversi aspetti in comune, come la struttura metodologica e la procedura iterativa accompagnata dalla necessità di una gran quantità di dati per i quali viene valutata la qualità. In entrambi i casi, se vengono fatte asserzioni comparative, si rende necessaria una revisione critica. Un’importante differenza tra le due è data dal fatto che, mentre la LCA si basa su dati quantitativi, la Social LCA necessita anche di informazioni di tipo qualitativo, in misura maggiore o minore in relazione al metodo utilizzato.

What are the benefits of LCSA?

L’UNEP così riassume i principali benefici della LCSA per decisori, stakeholder, imprese e consumatori:

  • Enables practitioners to organize complex environmental, economic and social information and data in a structured form
  • Helps in clarifying the trade-offs between the three sustainability pillars, life cycle stages and impacts, by providing a more comprehensive picture of the positive and negative impacts along the product life cycle
  • Promotes awareness about environmental matters relative to all actors along the supply chain, helping them identify potential areas for improvement and spurring innovation
  • Helps enterprises raise their credibility thanks to the communication of transparent LCSA information
  • May help consumers understand which products are cost-efficient, more environmentally efficient, and socially responsible.

L’analisi ambientale, attraverso la LCA, è quella più utilizzata. Le dimensioni economica e sociale hanno uno sviluppo più recente ma vivace e un’applicazione ancora limitata ma significativa. Tutti e tre gli approcci seguono il quadro di riferimento della ISO 14040 e sono caratterizzati dalle quattro fasi dell’analisi: definizione dell’obiettivo e campo di applicazione, analisi dell’inventario, valutazione dell’impatto, interpretazione.
Attraverso questo comune percorso è possibile, attraverso la LCSA, avere una panoramica complessiva degli impatti e un’ampia visione delle opportunità capace di supportare strategie di ampio raggio.

Principles for applying LCSA

To learn more about LCSA, an article titled "Principles for the Application of Life Cycle Sustainability Assessment" published in the International Journal of Life Cycle Assessment, is a good resource, or you can refer to our presentation, which summarizes it.
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What is LCSA (Life Cycle Sustainability Assessment)?

Life Cycle Sustainability Assessment (LCSA) è la valutazione degli impatti e i benefici ambientali, sociali ed economici nei processi decisionali per prodotti più sostenibili lungo l’intero ciclo di vita.

Se la Life Cycle Assessment (LCA or E-LCA, Environmental LCA) considera gli aspetti ambientali e la Social Life Cycle Assessment quelli sociali, il Life Cycle Costing completa i tre pilastri della sostenibilità considerandone gli aspetti economici. Comprendere nell’analisi tutti questi aspetti, ad esempio nella fase di sviluppo di un nuovo prodotto come strumenti di ecodesign, permette di avere un approccio olistico. Se l’approccio rivolto alla valutazione dell’intero ciclo di vita permette di evitare il burden shifting da una fase all’altra, considerare i tre prilastri della sostenibilità permette di evitare di spostare problemi da una dimensione a un’altra. È possibile infatti che decisioni che permettano ad esempio di ridurre determinati impatti ambientali, abbiano come conseguenza un aumento di rischi sociali.

What methods are used for social LCA?

The Guidelines for Social Life Cycle Assessment of Products were the first of their kind for S-LCA methodology, published in 2009 by the United Nations Environment Programme (UNEP) and by the Society of Environmental Toxicology and Chemistry (UNEP/SETAC). It can be considered an early milestone for the methodology, reached after years of preparation and hard work. By 2003, the Life Cycle Initiative had highlighted the need to integrate social aspects into LCA.

Another important resource for S-LCA is the Product Social Impact Assessment Handbook, containing a methodology developed by a group of about 20 enterprises that, over the course of five years, collaborated as part of the Roundtable for Product Social Metrics to experience firsthand, share and improve upon a method that combined robustness and ease of use for results that can be used by companies. Pré Sustainability is the promoter of the initiative, which was launched in 2013 and has only grown since then.

In 2016, the Social Life Cycle Metrics for Chemical Products guidebook was published by the World Business Council for Sustainable Development. Although focused on the application of S-LCA in the chemical industry, it’s an important reference that has also been applied to other industries.

A lot has happened in recent years. The updated version of the UNEP guidelines was published in 2020. The job of updating the guidelines, which began in 2017 under the guidance of the S-LCA Alliance, was an important development for the methodology. For example, SO-LCA (Social Organizational Life Cycle Assessment) and new sub-categories of social impact have been included. That same year, the updated edition of the Product Social Impact Assessment Handbook was published, enriched with a Social Topic Report, a Methodology Report and an Implementation Guide. In 2021, the Methodological Sheets were published, offering important support for the carrying out of analyses according to the UNEP guidelines.

Another decisive development in the methodology is ISO 14075 on S-LCA, a project launched in April 2021 that is scheduled to last 36 months.

Three key concepts of Social LCA

If you’re interested in S-LCA, keep reading to learn about the difference between a footprint, hotspot and a social handprint.
The three key concepts

Social Hotspot Database

The quantity of data required to evaluate the social risks of the entire supply chain can be massive, and they aren’t always easy to obtain. Plus, interpreting those data sets can be complicated.

Il Social Hotspot Database (SHDB) consente di identificare velocemente e dare priorità ai rischi sociali nelle catene di fornitura attraverso dati classificati per paese e settore, oltre a una metodologia per quantificare l’impatto sociale. Il Social Hotspot Database offre ad aziende e organizzazioni uno strumento concreto e trasparente per gestire la responsabilità sociale nel proprio modo di operare.

The SHDB was developed by New Earth B, a B corporation that has always played a starring role in the developments of this methodology, thanks to its founders, Greg Norris and Catherine Benoit.

2B è distributore esclusivo per l’Italia del SHDB con SimaPro e collabora con New Earth B in attività di divulgazione della Social LCA.

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Our page on the SHDB

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The 2021 ACLCA Conference and the Social LCA workshop from New Earth B and 2B

To mark the most important conference on LCA in the USA, we organized a workshop titled “Social LCAs: assessing the social impacts of products/services and organizations across their life cycle.”
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S-LCA applied to the Horizon 2020 project

2B was a partner on the Water2REturn project for the recovery and recycling of nutrients and the transformation of waste water into products that add value to the circular economy in the agricultural industry. As part of the project, 2B was the work package leader for LCA, LCC, Social LCA, risk assessment and technical-economic assessment.
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Our classes on S-LCA

In collaboration with our partner, New Earth B, for the Social Hotspot Database (SHDB), we organize classes on S-LCA that look at different phases of an assessment, including a series of practical exercises. If you’re interested, contact us to learn more about upcoming sessions.
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